「夕方の空に輝く宝石」金星が見頃に! 実は太陽系の中でも変わり者な話と、観測のポイント

Credit: ofugutan 夏の大三角形で知られる、わし座の1等星アルタイルと金星。明るさの違いは一目瞭然(2019年12月27日)

夕方に、西の空の低いところで輝く星。明らかにほかの星とは異なる存在感に、気になる人が増えてきているはず。

その星の名前は、金星です。金星は明け方か夕方にしか見えず、1時間ほどですぐに見えなくなってしまいます。

Credit: ofugutan 西の空に並ぶ木星と金星(2019年11月20日)

明け方に見えるときを「明けの明星」夕方に見えるときを「宵の明星」といいますが、2019年は11月頃から来年の5月頃まで「宵の明星」の時期にあたります。

観測チャンス本番が到来

先月末は見え始めの金星と、日々沈むのが早くなって見納めの木星と土星、それに三日月が並んで見られると注目されたので、観測に挑戦してみた方もいることでしょう。

とはいえ、かなり高い建物からや、ひらけたところでないと観測は無理でした。そのときの金星と木星の高度は、10度ありませんでしたからね。

Credit: ofugutan 月と惑星が並ぶ様子を撮影、葛飾区郷土と天文の博物館前にて(2019年11月29日)

ちなみに、高度10度というと握りこぶしくらい。このこぶしを使って星の位置を説明する方法は、星空案内人®として解説をしているときにもよく使います。

Credit: ofugutan

11月はまだ見えにくかった金星ですが、日々高度を上げ、ようやく観察しやすい位置までのぼってきています。今は日没が早いので、観察が可能な時間が長いのもポイント。

ポピュラーな惑星、金星

さて、太陽と月を除くと星の中で1番明るく見える金星は、世界各国で親しまれてきました。

たとえば、日本神話でアマテラスとツクヨミとスサノオは、姉、兄、弟という関係です。皆さんご存知のとおり、アマテラスは太陽、ツクヨミは月の神様ですが、スサノオは金星という説があります。

ほかには、漫画好きならご存じの、メソポタミア神話の愛と美と豊穣、戦の女神イシュタルでしょうか。名作、『天は赤い河のほとり』という漫画で、イシュタルと呼ばれる星が夜明けに昇るとき、古代ヒッタイトに召喚された女の子が戦の女神として活躍する話です。

このイシュタルと呼ばれる星は、金星。イシュタルは金星の神でもあるからです。トルコ出張の際、ヒッタイト遺跡にも訪れましたが、ちょうど夜明けに金星が見える時期でした。そこで、この漫画好きの後輩を誘って観察したら、感動されたものです(曇っていて、見られたのは隣の国ヨルダンになってしまいましたが)。

女神イシュタル / Credit: depositphotos

そんな金星は複数呼び名を持っており、「地球の兄弟星」もその1つ。

地球と金星を比較すると、金星は地球のすぐ内側で太陽の周りを公転しており、大きさを地球と比較すると、直径が約0.95倍、表面積が約0.90倍、体積が約0.86倍と非常に似ています。しかも内部構造まで酷似しているのだとか。

でも、もしも地球以外の太陽系の惑星に移住するなら、火星が第一候補とされていますよね。地球と火星の距離より、金星の方が地球に近いし、サイズも似ていて豊富な大気もあるのですが…。

実は、金星は太陽系の中でも極めて厳しい環境と、ユニークな素顔を持っている星なんです。

金星のイメージ画像 / Credit: depositphotos

ほかの惑星と反対の向きに自転している

太陽は、反時計回りに自転しています。地球をはじめとする太陽系の惑星や、月も自転と公転とともに、反時計回りで一緒です。

太陽系ができるとき、まず太陽が誕生して反時計回りで自転をはじめ、太陽の重力に引っ張られたガスやちりが太陽の自転と同じ反時計回りにまわっているうちに複数の場所で集まり、それぞれの惑星ができたからというのが一説。

ところが、金星の自転は地球やほかの惑星とは逆で、時計回りです!

ただ、本来は反時計回りなのだけど、自転軸が177.4°傾いているせいで、ほとんど逆さまの状態で自転しているととらえることもできます。

同じような状況で有名なのが、天王星です。土星のように輪っかがあることで知られていますが、輪っかが縦に描かれるイラストも多く見られます。

天王星のイメージ画像 / Credit: depositphotos

輪っか自体が縦になっているわけではなく、天王星の自転軸が97.4°傾いていて、ほとんど横倒しの状態になってしまっているからです。

金星と天王星が大きくひっくり返っている原因として、巨大な天体が衝突したからではないかと言われています。

また、金星はもとは地球と同程度の水があったと考えられていますが、現在は10万分の1程度しかありません。

太陽に近いから水が蒸発したにしては、少なすぎなので、この巨大天体の衝突のせいで金星の水分が取り除かれたという説もあります。

1年よりも1日が長い

金星の公転周期は225日ですが、自転周期は243日。つまり、1日の方が1年よりも長くなっています。金星に住んでいたら、頭が混乱しそうですね。

しかも、1990年代初頭の観測と2012年の探査機の観測データを比べると、自転が遅くなっているという結果まであるそう。後述する、高い気圧と星全体に高速の風が吹くことが影響していると考えられています。

超過酷な金星の環境

太陽系で一番暑い

もっとも太陽に近い、水星が一番暑いのでは?と思ってしまいそうですが、実は違います。

確かに水星の地表は太陽の光があたる「昼」の地表は最大約420度にあがりますが、あたっていない「夜」は最低約-180度にもなる極寒です。なので、平均では約179度。

いっぽう、金星は二酸化炭素を主成分とする、厚い大気に覆われています。二酸化炭素といえば、温暖化ガスのひとつ。

温室効果によって、昼も夜も変わらずずっと「暑い」んです。地表の温度は約460度にもなるそう。

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