魚の生臭さが気にならない人は、”食生活によって遺伝子が突然変異している”かも

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人は腐ったような「魚臭さ」を不快に感じる
人は腐ったような「魚臭さ」を不快に感じる/Credit:depositphotos
reference: smithsonianmag

ほとんどの人は、魚の生臭さ(腐った魚のにおい)を不快に感じるものですが、中にはそれほど気にならない人もいます。

この感じ方の違いについての発見が、アイスランド大学人文科学部のローザ・ギスラドッティル氏ら研究チームによって10月8日付けに科学誌『CurrentBiology』で報告されました。

彼らの研究によると、TAAR5という遺伝子の違いが魚の生臭さの感じ方に影響を与えていたそうです。

嗅覚における受容体の働きとは?

嗅覚受容体によってにおいを感じる(花の香り)
嗅覚受容体によってにおいを感じる(花の香り)/Credit:depositphotos

人の感覚は受容体と呼ばれるタンパク質が刺激を受け取ることによって生じます。この受容体は変換機として働き、「外部からの刺激」を「特定の情報」に置き換え脳へ送信しているのです。

例えば、レモンのにおい成分(刺激)が嗅覚受容体に到着すると、それに対応する受容体が反応し、脳に「すっぱいにおい」という特定の情報を送ります。これにより私たちは「柑橘系特有のすっぱいにおい」を感じるのです。

この仕組みは過去にも詳しく研究されていて、私たちが感じている香りは実際の「レモンのにおい」というよりも、対応する受容体が人間に与えた「すっぱいにおい」ということになります。

では仮に、この受容体が変化して「すっぱいにおい」ではなく「ハチミツのような甘いにおい」という情報を脳に送るならどうでしょうか?

当然ですが、私たちのレモンに対する感じ方は「ハチミツに似たにおい」へと変化してしまうでしょう。

さて、この受容体は人に共通する遺伝子でつくられているため、ほとんどの人の感覚はおおむね同じです。

しかし新しい研究は、遺伝子の違いが一部の受容体に変化を与えていると報告しています。

魚の生臭さが気にならない人には遺伝的な違いがあった

魚臭さを不快に感じる人もいればそうでない人もいる
魚臭さを不快に感じる人もいればそうでない人もいる/Credit:depositphotos

魚の生臭さは多くの人に「吐き気を催すような不快感」を与えます。これは魚に含まれる物質トリメチルアミン(英: trimethylamine、以下TMA)が原因であり、尿や血液、口臭などにも存在します。

そしてTAAR5(英: Trace amine-associated receptor 5)という受容体はTMAを「魚が腐ったような臭い」つまり「危険なにおい」として脳に伝えるため、実際に体にとって危険なものを食べないよう助けてくれるのです。

しかし、研究によって約1万1000人がDNAサンプルの提供と嗅覚テストを行った結果、一部の人はTMAを不快なものとは感じませんでした。

彼らは、「多くの人が吐き気を催すような魚臭さ」を「何のにおいもしない」「ジャガイモ、キャラメル、ケチャップ、バラみたい」「比較的心地よい」などと表現したのです。

この違いの原因はTAAR5をつくるTAAR5遺伝子にありました。

DNA検査によって、魚臭さを不快と感じなかった人々のTAAR5遺伝子が変異していると判明したのです。

変異遺伝子は嗅覚の多様性に繋がるかも

アイスランドの漁港
アイスランドの漁港/Credit:depositphotos

さらに、変異したTAAR5遺伝子を持つ人々は一定数存在することも明らかになっており、地域差が生じているとも判明。例えば、ヨーロッパ全体では0.8%の人が変異した遺伝子を持っており、アフリカでは0.2%の人が持っています。

そして今回の研究が実施されたアイスランドでは約2%という他と比べて高い割合を示しました。

アイスランド大学の神経科医カリ・ステファンソン氏によると、この割合には食生活が関係しているかもしれないとのこと。

実際、アイスランドでは魚料理がよく食べられます。特にこの国の郷土料理であるハカールはニシオンデンザメを発酵させたものであり、尿とチーズのような風味をもっています。

ところで、このような嗅覚の違いを「危険を見抜けない遺伝子の劣化」として考えるべきなのでしょうか?

今回の研究はその疑問にも光を当てています。

研究によると、変異したTAAR5遺伝子をもつ人々には、変異のない人々よりも甘草やシナモンのにおいをより心地よいと感じる傾向があったとのこと。

ですから研究チームは、この遺伝子の変異が嗅覚の多様性や向上につながる可能性があると指摘しています。

もちろん現段階では受容体と遺伝子について分かっていない点も多いでしょう。嗅覚の多様性は非常に奥深いものであり、さらに探っていくべきものなのです。

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