そんなバカな…。古代生物「ウミユリ」は流木をイカダにして生活していた

流木にぶら下がる「ウミユリ」と群がる水棲生物
point
  • 中生代のウミユリは、流木につかまって漂流していたことが判明
  • 当時の海底が低酸素で住める状態ではなかったため
  • 漂流は最大で15〜20年続いたと思われる

今から200年ほど前、イングランド南西部の町ライム・リージスで、不可思議な「ウミユリ(Crinoid)」化石が発見されました。

ウミユリは、ウニやヒトデ、ナマコの仲間ですが、見た目は植物そっくりの海洋生物です。幼生時は海底に固着していますが、大人になると自由に泳ぎ始めます。

ところが奇妙なことに、発見された化石中のウミユリは、細長い茎のような体が木の断片に繋がっていたのです。

このことから、当時の著名な古生物学者であったウィリアム・バックランド(1784〜1856)は「太古のウミユリは、流木につかまって漂流生活をしていたのではないか」と主張しましたが、今日にいたるまで「バカげた空想」として一蹴されています。

ところが今回、英・ケンブリッジ大学らの最新研究により、バックランドの仮説が正しいことが証明されました。

古代のウミユリは、ある理由から数十年にわたる漂流生活を余儀なくされていたようです。

当時の海底は酸素が薄くて住めなかった?

こちらが問題の化石であり、約1億8000万年前のジュラ紀のものと特定されています。

Credit: theconversation

ウミユリは、これまでに約6000種が知られていますが、現代に生き残っているのはその10%程度です。しかも、現生のウミユリには流木につかまる特性はまったく見られず、この化石だけではバックランドの仮説を証明することもできません。

ところが、1960年代にドイツの町ホルツマーデンで、同時代に当たるとんでもない化石が発見されました。そこには、一本の流木に群がる無数のウミユリのコロニーが確認されたのです。

流木に群がるウミユリのコロニー/Credit: R. Haude, University of Göttingen

そして近年の研究により、ジュラ紀のホルツマーデン近海は、海底が低酸素状態にあり、生命が住める環境になかったことが判明しています。

おそらく、ウミユリは、海底を避けるために流木につかまって漂流していたのでしょう。

漂流生活は最大20年と判明!

一方で、流木に群がるウミユリは、まだ自律して泳ぐことのできない幼生であったと思われます。

そこで問題なのは、ウミユリが大人になるまで流木が持ちこたえられるのかということです。ウミユリが幼生から成体になるには少なくとも10年かかります。

また、専門家の中には「ウミユリが大きくなるにつれ、流木が支え切れなくなり、海底に沈んでそのまま化石化したのではないか」とする意見もあります。

ところが、以前に日本沖で行われた研究では「ウミユリは成熟しても十分軽いため、海底に沈むことはありえない」と指摘されています。

当時のイメージ図

これとは別に、ケンブリッジ大学の研究チームは、流木自体が破損せずにどれだけ漂流し続けられるのかも調べました。

化石中の流木は保存状態が悪くて種が特定できなかったため、ジュラ紀に存在した木の中で、流木になる可能性が高いもの(ソテツ、イチョウなど)を対象にしています。

その結果、流木は15〜20年は持ちこたえられ、その後は、浸水による沈下や破損が生じることが分かりました。

これならウミユリは、成熟するまで流木に乗っていられますし、大人になってもそのまま漂流生活を続けた可能性もあります。

太古のウミユリは、海底でも安全に暮らせるパラダイスを目指して、数十年にわたる漂流生活を選んだのかもしれません。

 

研究の詳細は、7月22日付けで「Royal Society Open Science」に掲載されています。

Reconstructing the ecology of a Jurassic pseudoplanktonic raft colony
https://royalsocietypublishing.org/doi/10.1098/rsos.200142

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reference: sciencealerttheconversation / written by くらのすけ
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